L’éphéméride du 14 mai

Parution de Mrs Dalloway de Virginia Woolf le 14 mai 1925.

Mrs Dalloway est un roman de Virginia Woolf, publié en 1925, décrivant la journée d’une femme de la haute société dans l’Angleterre d’après la Première Guerre mondiale. Il s’agit d’un des romans de Woolf les plus connus.

Genèse
Woolf avait initialement intitulé cet ouvrage The Hours. Ce titre fut repris en 1998 par Michael Cunningham pour un roman qui met en scène Virginia Woolf au moment de l’écriture de Mrs Dalloway.

Résumé
Le récit décrit une journée de Clarissa Dalloway, dans l’Angleterre d’après la Première Guerre mondiale1, en juin 19232. Elle se rend d’abord chez le fleuriste, mais loin de se centrer sur ce seul personnage, Virginia Woolf offre une fresque de la ville de Londres et de ses habitants, vie rythmée pour tous par Big Ben3. Peu après, Mrs Dalloway revient chez elle, et alors qu’elle fait le point sur le choix qu’elle a fait des années plus tôt d’épouser Richard Dalloway au lieu de Peter Walsh, elle reçoit la visite impromptue de ce dernier soupirant. La conversation avec ce dernier est émaillée par le ressac d’anciens souvenirs qui jaillissent dans l’esprit de Clarissa.

En contrepoint de Clarissa Dalloway, le récit s’attarde sur Septimus Warren Smith, un jeune ex-militaire qui souffre depuis son retour du front, d’hallucinations et de schizophrénie. Ce jour-là, il se défenestre au moment où le médecin qui le soigne cherche à l’interner. Or, le spécialiste qu’il a consulté le jour même est un des invités à la soirée de Mrs Dalloway, et, quand il mentionne devant elle cet événement, Clarissa est bouleversée par le choix de ce jeune homme que, pourtant, elle ne connaît pas.

Thème
L’un des thèmes principaux de cet ouvrage est l’altérité, qu’il s’agisse de soi face aux autres, mais aussi du face-à-face entre soi et soi-même. Mrs Dalloway s’apprécie ainsi de plusieurs façons. D’abord, elle apparaît un personnage mondain, puisqu’elle prépare au cours de la journée une réception qui a lieu à la fin du roman. À ce moment-là, elle est un être en représentation, elle joue son rôle d’hôtesse de maison comme un chef d’orchestre.

Il y a aussi une distinction entre Mrs Dalloway et Clarissa bien qu’il s’agisse de la même personne. Clarissa représente le personnage dans son intériorité, en tant que personne qui pense et qui sent. Mrs Dalloway représente le moi public du personnage, c’est sa situation civile, son rang social. Le même type de distinction s’opère pour chacun des personnages secondaires. Cette dichotomie en crise existentielle, au cœur du roman, laisse des zones d’interrogation, notamment sur les raisons qui ont poussé Clarissa à quitter l’être qu’elle aimait pour se marier avec un inconnu qui avait pour seule caractéristique de « bien présenter ».